Boeing 777 : certains moteurs vont connaître un examen approfondi

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Les Boeing 777 vont devoir subir un examen approfondi des pales des moteurs, avant qu’ils puissent voler de nouveau, a décidé l’administration fédérale américaine de l’aviation (FAA). L’inspection par imagerie thermo-acoustique des pales en titane requise par l’organisation doit permettre de détecter d’éventuelles fissures invisibles à l’oeil nu. En fonction des résultats et d’autres éléments de l’enquête en cours, la FAA pourra décider d’imposer aux Boeing 777 équipés de certains moteurs PW4000 fabriqués par Pratt & Whitney et volant aux Etats-Unis des inspections plus fréquentes. C’est d’ailleurs Pratt & Whitney qui se chargera des contrôles, a annoncé un peu plus tard, l’entreprise.

Le réacteur droit d’un appareil de ce type exploité par la compagnie United Airlines avait pris feu samedi peu après son décollage de Denver, dans l’ouest des Etats-Unis, et perdu son carénage. Pendant que l’avion regagnait en urgence l’aéroport, une pluie de débris étaient tombés sur une zone résidentielle de la banlieue de Denver. Personne n’a été blessé et l’appareil a pu se poser sans encombre.

Une « fatigue du métal »

Selon les premières conclusions de l’enquête menée indépendamment par le bureau américain en charge de la sécurité des transports, le NTSB, les dommages constatés sur place sont compatibles avec une « fatigue du métal » des pales de la soufflante du moteur fabriqué par Pratt & Whitney. Ce phénomène physique est lié à l’utilisation d’un matériau sur le long terme, qui peut entraîner des fissures et éventuellement une rupture de la structure.

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Le patron de la FAA, Steve Dickson, avait promis lors d’une conférence en ligne plus tôt dans la journée mardi d’agir rapidement pour déterminer les causes de l’incident et « prendre les mesures nécessaires afin d’éviter qu’un événement similaire se reproduise à l’avenir ». L’organisation prévoit de partager avec les autres régulateurs de l’aviation dans le monde la consigne de navigabilité d’urgence exigeant mardi les nouveaux examens.

Ajuster les inspections

La FAA avait déjà exigé un renforcement des inspections après un précédent incident, en 2018, sur un vol de United entre San Francisco et Honolulu, prévoyant alors un examen tous les 6 500 vols. L’organisation a révélé lundi avoir envisagé de durcir encore les inspections après une avarie similaire sur un vol de Japan Airlines en décembre 2020. Mais elle ne l’avait pas encore fait quand est survenu l’incident samedi.

Après l’analyse d’éléments liés à cet événement, la FAA « était en train d’évaluer la nécessité d’ajuster les inspections » des pales des soufflantes des moteurs, selon un message transmis à l’Agence France-Presse. L’incident de samedi a conduit à l’immobilisation de tous les Boeing 777 motorisés par Pratt & Whitney dans le monde, les 69 actuellement en service chez United Airlines, Japan Airlines (JAL), All Nippon Airways (ANA), Asiana et Korean Air, et les 59 en réserve. Pratt & Whitney a déclaré qu’il coopérait avec le NTSB et « continuera(it) à travailler pour assurer l’exploitation sûre de la flotte ».

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